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Milieu

Espace de vie où s’exercent les influences cosmiques, socio-économiques, éducatives, etc., et dans lequel se réalisent les échanges psycho-affecfifs entre individus. — Depuis la fécondation jusqu’à la mort, le milieu agit constamment sur les êtres humains. Son action est particulièrement importante dans l’enfance, car il complète les structures organiques de base, en fournissant aux fonctions arrivées à maturité les excitants appropriés, sans lesquels elles demeureraient virtuelles ou atrophiées. Hors du milieu humain, l’enfant reste sauvage (les « filles louves » de l’Inde se déplaçaient à quatre pattes lorsqu’on les captura); au contraire, élevé dans un milieu évolué, il a toutes les chances de se développer favorablement. Son origine sociale ou ethnique importe peu il y a quelques années, un ethnologue brésilien recueillit un nouveau-né, une fillette abandonnée par une tribu indienne primitive de l’Amazonie (qui n’avait jamais eu de contact avec la civilisation blanche et ignorait même l’agriculture) et l’éleva comme son enfant. A dix-huit ans, elle était devenue l’une des plus brillantes jeunes filles de Rio de Janeiro, distinguée et cultivée. Ce n’est que sous l’influence du milieu dans lequel il vit, et en vertu de ce que le contact avec l’autrui de son entourage lui a apporté, qu’un être humain devient un individu d’un type déterminé; c’est dans la relation avec autrui que s’édifie sa personnalité. Les conditions matérielles, économiques jouent aussi un rôle important dans le développement affectif de l’enfant : la misère est source d’inadaptation (80 p. 100 des jeunes délinquants appartiennent à des milieux économiquement faibles); même le niveau intellectuel est affecté par les conditions matérielles : il est significativement plus bas dans les catégories sociales défavorisées (ouvriers, paysans, Noirs et Indiens des Etats-Unis, etc.) que dans les classes aisées. Mais si l’on donne à chacun des conditions matérielles identiques, la disparité des niveaux intellectuels disparaît. (V. maturation.)